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Las muertes de migrantes mexicanos en Estados Unidos han aumentado durante la pandemia. Llevar los cuerpos a casa es un desafío.

La madre de Sebastián Benítez se enfermó el pasado mes de abril y su estado se deterioró rápidamente. Sabía que tenía que empezar a pensar en dónde quería que la enterraran.

Las llamadas siguen llegando. Un campesino de Oaxaca muerto en Florida. Un trabajador de la construcción de Zacatecas en Los Ángeles. Un ama de llaves de Puebla en Nueva York.

Durante más de un año, los consulados mexicanos en los Estados Unidos han catalogado el número de víctimas que el coronavirus ha cobrado en la fuerza laboral migrante de Estados Unidos , una conversación telefónica desesperada a la vez. Miles de mexicanos en los Estados Unidos, la mayoría de ellos inmigrantes indocumentados considerados «trabajadores esenciales» por los departamentos estatales de trabajo, han muerto de covid-19. Según una medida, la tasa de mortalidad de la comunidad se disparó casi un 70 por ciento.

Incluso después de la muerte, su estatus migratorio los perseguía. Ahí es donde entraron los diplomáticos mexicanos: su trabajo era repatriar los cuerpos de los muertos por la pandemia.

Fue una tarea que acabó consumiendo vastas partes del gobierno. En un momento, México envió un avión militar para recuperar cientos de urnas.

Pero la mayoría de las veces fue un ejercicio tranquilo y triste, diferente a cualquier otro ejercicio al que estaban acostumbrados los diplomáticos del país. Un joven funcionario consular en Florida, por ejemplo, abordó un vuelo a la Ciudad de México con varias urnas como equipaje de mano. Una embajadora veterana en California se encontró tratando de ayudar a enterrar a uno de sus propios empleados.

Y, a veces, las familias mexicanas se cansaron de esperar a que su gobierno actuara y tomaron las cosas en sus propias manos. Algunos comenzaron campañas de recaudación de fondos para pagar los $ 4,000 que normalmente cuesta repatriar un cuerpo. Otros contrabandearon ataúdes a través de la frontera ellos mismos.

Mientras que millones de estadounidenses ahora se están vacunando, los inmigrantes indocumentados todavía están luchando por inscribirse para sus propias vacunas. En algunos casos, eso se debe a que las farmacias requieren una identificación para concertar citas. En otros, es porque a los migrantes les preocupa que ir a un sitio de vacunación pueda conducir a la deportación. Como resultado, todavía están muriendo desproporcionadamente de covid-19, y los consulados mexicanos siguen recibiendo llamadas.

La madre de Sebastián Benítez se enfermó el pasado mes de abril y su estado se deterioró rápidamente. Sabía que tenía que empezar a pensar en dónde quería que la enterraran.

Recordó algo que ella había dicho acerca de querer regresar a su pueblo natal, San Pedro Calantla en el estado de Puebla. El entierro en casa fue un sentimiento inmortalizado en la canción icónica del país “México Lindo y Querido”, un himno para inmigrantes.

“Mi querido y hermoso México”, dice el narrador, “si muero lejos de ti, que digan que estoy durmiendo, para que me traigan de regreso a ti”.

La madre de Benítez emigró de Puebla a Nueva York en 1993. Trabajó en Brooklyn como niñera y ama de llaves. Crió a dos hijos ciudadanos estadounidenses y finalmente se convirtió en residente permanente. Pero era su aldea la que consideraba su hogar.

En los días posteriores a su muerte, Benítez se enfocó en llevar su cuerpo de regreso a Puebla. El consulado mexicano en Nueva York le dijo que sus restos necesitarían ser incinerados, algo que Benítez y muchos mexicanos consideran aborrecible.

«Así que básicamente tomé las cosas en mis propias manos».

En los primeros días de la pandemia, el gobierno de México luchó por navegar en una red de regulaciones de salud pública y reglas de aerolíneas individuales que hicieron que la repatriación de cuerpos fuera casi imposible. Los diplomáticos se vieron abrumados por las llamadas.

“Se trataba de personas que, si no trabajaban, no les pagaban”, dijo Juan Sabines, cónsul general de México en Orlando. “Así que siguieron trabajando y se enfermaron”.

México recibió 7,434 solicitudes para repatriar los cuerpos de migrantes en 2020, frente a 4,410 en 2019, un aumento del 68 por ciento. La tasa de mortalidad de EE. UU. Aumentó un 15,9 por ciento entre 2019 y 2020, según los Centros para el Control de Enfermedades.

Las estadísticas del gobierno mexicano sugieren el impacto desproporcionado sobre los migrantes. A veces, las muertes se concentraron: dieciséis mexicanos que trabajaban en la industria de envasado de carne en Nebraska, por ejemplo, murieron de covid-19 en 2020.

El proceso de recuperar el cuerpo de la madre de Benítez fue tan complicado que Benítez dejó su trabajo como consultor para concentrarse en él a tiempo completo.

“Estaba yendo y viniendo entre las pautas de los CDC, las pautas del DHS y las pautas del departamento de salud de la ciudad de Nueva York”, dijo. “Fue lo que dijo la funeraria, lo que dijo la aerolínea, lo que dijo el gobierno mexicano”.

Dice que llamó a unas 100 funerarias. Todos dijeron lo mismo: no repatriaremos un cuerpo a menos que sea incinerado.

Una funeraria retuvo el cuerpo de la madre de Benítez durante tres meses. En julio, finalmente obtuvo permiso para subirlo a un avión a la Ciudad de México. De allí fue trasladado a otro avión con destino a Puebla.

Cuando Sebastián Benítez llegó al pueblo, dice, estaba rodeado de extraños que le dijeron que sus familiares también habían muerto en Estados Unidos.

«Querían saber cómo recuperé el cuerpo y si podía ayudarlos».

De vuelta en la Ciudad de México, los funcionarios estaban luchando por descubrir cómo mantenerse al día con el número de muertos de expatriados. En julio, el Ministerio de Relaciones Exteriores se puso en contacto con el ejército. ¿Podrían usar un avión de suministro de la fuerza aérea para traer a los muertos a casa?

El avión llegó al aeropuerto de la Ciudad de México la noche del 11 de julio con 245 urnas. Los miembros del servicio alinearon algunas de las urnas en una mesa y colocaron flores frente a ellos para tomar fotografías. El gobierno mexicano calificó la misión de «sin precedentes».

Después de eso, las llamadas aumentaron.

“Las principales razones por las que escuchamos son: ‘Quiero que mi mamá vuelva a ver a mi hermano’. O ‘quiero que mi suegro vea a su hijo’ ”, dijo Marcela Celorio, cónsul general de México en Los Ángeles. «Para los mexicanos, es la presencia física del cuerpo lo que ayuda a cerrar».

La demanda ha continuado hasta el 2021. Milenio, uno de los principales periódicos del país, ha publicado una guía : “Qué hacer si un familiar muere de covid en Estados Unidos y quieres transportarlo a México”.

En Los Ángeles, uno de los integrantes de la empresa de limpieza contratada para limpiar el consulado mexicano cayó enfermo. Cuando murió Martín Rosales, el consulado ayudó a enviar su cuerpo a su estado natal de Colima.

«Siempre serás nuestro héroe», publicó Celorio en Instagram debajo de una foto de los dos.

En muchos casos, cuando las familias deciden enviar los cuerpos de sus familiares a México para el entierro, significa que sus seres queridos en los Estados Unidos, que a menudo son indocumentados, no pueden asistir a los funerales.

Cuando el hermano menor de Héctor, Juan, murió en Las Vegas a fines del año pasado, Héctor envió el cuerpo de regreso a su ciudad natal en el centro de México.

“Más que nada, fue para ayudar a poner en paz a mi madre”, dijo. «Para su comodidad».

Juan había emigrado a los Estados Unidos tres años antes y trabajaba para una empresa de limpieza. Tanto él como Héctor eran indocumentados. Héctor habló bajo condición de anonimato debido a su estatus migratorio.

Tenía que elegir: regresaría con el cuerpo para el funeral o se quedaría en los Estados Unidos, donde ganaba lo suficiente para enviar dinero a su familia. Decidió quedarse en Nevada.

Vio videos y miró fotos del funeral de su hermano en su teléfono.

«Pero realmente no sé cómo fue».

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