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Incendios en California: consejos para protegerte del humo

El humo de los incendios forestales propaga la miseria, y los problemas de salud, mucho más allá de las zonas de incendios

SAN FRANCISCO — Jennifer Krasner tiene una hija de 4 años que ha estado tosiendo durante varios días. Krasner y su familia viven a 20 minutos al norte de San Francisco, en Mill Valley, California. No están cerca de ningún incendio pero, a pesar de eso, están rodeados de humo, y su casa y su coche están cubiertos de cenizas.

“Tuve que hacerle una prueba de la COVID-19 porque ha estado tosiendo mucho”, afirmó el 10 de septiembre. “Pero resultó que sus pulmones solo estaban irritados por todo ese humo”.

Al otro lado de la bahía de San Francisco, al sureste, en Alameda, la hija de Monica Chellam, también de 4 años, preguntó el 9 de septiembre por qué estaba tan oscuro. “Le dije que el humo había ocultado el sol”, dijo Chellam.

“Se volteó y me preguntó: ‘¿Así murieron los dinosaurios?’”.

Los niños no son los únicos que tosen ni los únicos que tienen preguntas acerca del humo que se está esparciendo por todo el oeste de Estados Unidos. A continuación presentamos algunos hechos y consejos importantes sobre lo que puedes hacer.

Los efectos del humo de los incendios forestales en la salud no se conocen por completo, y las partículas difieren en algunos aspectos de otros tipos de contaminación del aire que se ha demostrado que causan enfermedades. Pero el humo de los incendios forestales, que puede incluir sustancias tóxicas de edificios incendiados, se ha relacionado con graves problemas de salud.

“Cuando esto sucede, la salud de las personas se ve afectada”, comentó Sarah Henderson, científica sénior de los servicios de salud ambiental del Centro de Control de Enfermedades de Columbia Británica. “No hay duda”.

Los estudios han demostrado que, cuando llegan las olas de humo, el índice de visitas al hospital aumenta y muchos de los pacientes recién llegados presentan problemas respiratorios, ataques cardíacos y apoplejías.

Henderson señaló que la exposición al humo podría tener implicaciones en la salud de los bebés, de por vida, aunque dijo que debían hacerse más estudios al respecto. “Esto podría ocasionar tales daños a los pulmones que están en desarrollo, que tal vez nunca se recuperen”, aseveró.

Los riesgos son mayores para las personas de color, las cuales suelen vivir en zonas que ya están expuestas a niveles elevados de contaminación por partículas. Según un estudio de 2017, las personas negras de edad avanzada tienen tres veces más probabilidades de ser hospitalizadas por afecciones respiratorias debido al humo.

Francesca Dominici, profesora de Bioestadística de la Universidad de Harvard y autora del estudio, afirmó: “Las minorías subrepresentadas están experimentando una problemática de salud mucho mayor debido a la contaminación y el humo de los incendios forestales y, además, por la COVID-19”.

La pandemia de coronavirus, que también ha afectado de manera desproporcionada a la comunidad afroestadounidense, aumenta los problemas. Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Estados Unidos (CDC) han advertido que “las personas que padecen COVID-19 se encuentran en un riesgo mayor a causa del humo de los incendios forestales durante la pandemia”.

Los efectos del humo de los incendios en la salud no desaparecen cuando el cielo se despeja. Un estudio reciente realizado a los habitantes de Montana sugirió que hay consecuencias prolongadas por la exposición a ese tipo de humo.

Erin Landguth, profesora adjunta de la escuela de ciencias de la salud pública y comunitaria de la Universidad de Montana y autora principal del estudio, dijo que la investigación había demostrado que “después de terribles temporadas de incendios, uno esperaría tener temporadas de gripe de tres a cinco veces peores” meses después. Los hallazgos del estudio, añadió, coinciden con lo que ya se conoce sobre la contaminación y las enfermedades.

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